El profesional de la información


Abril 1993

Dialog / Data-Star

Por Tomàs Baiget

En las últimas semanas se han sucedido oleadas de comentarios y especulaciones sobre qué sucederá con el host suizo Data-Star después de haber sido comprado por el norteamericano Dialog (v. portada de IWE-12).

Como decíamos en nuestro número anterior, el 1 de marzo de 1993 será una fecha histórica en el sector online, puesto que no sucede todos los días que el host más grande del mundo (al menos en número de bases de datos: 420) compre al más grande de Europa (250). Muchos analistas hablaban de la necesaria concentración del mercado online, demasiado disperso para ser rentable y por tanto para dar cómodamente buen servicio, y muchos se extrañaban de que aún tantos hosts estuvieran aguantando funcionamientos deficitarios en una situación heredada de épocas anteriores, propia de cuando aún se desconocía qué daría de sí esta actividad. Hoy ya está todo muy claro y transparente, y ya nadie cree que un nuevo software milagroso o una nueva base de datos puedan provocar conversiones en masa de infieles usuarios finales para abrazar la fe documental. La gente entra en el online profesional cada vez más en cuentagotas, y los porcentajes de crecimiento son generalmente muy pequeños.

Stuart Urwin, director de Dialog Europe, y Heinz Ochsner, director de Data-Star, en una sesión informativa durante la conferencia Ebic en Barcelona

La operación Dialog/Data-Star ha sido un paso importante en esta dirección hacia la concentración y suponemos que poco a poco otros hosts que vegetan sin pena ni gloria desaparecerán cuando se imponga una mínima racionalidad en sus responsables.

¿Concentración = monopolio?

Sin embargo, nos encontramos ante una dicotomía difícil de resolver.

Los usuarios está claro que desean todas las bases de datos en un mismo sitio para así poder hacer las "compras con una sola parada" ( one stop shopping , como dicen en inglés). Con la excepción de los hosts "boutique", especializados en información muy concreta y con softwares ad-hoc , la gente prefiere un supermercado a la tienda de la esquina, y si es un hipermercado aún mejor.

También está claro que de momento aquí en este planeta hay negocio para pocos, y que la gran mayoría de hosts bibliográficos operan con grandes pérdidas económicas, enjugadas por pretendidos "prestigios" nacionales o institucionales, de los cuales nosotros disentimos, si esta situación significa tener servicios pobres, malos y lentos, y las fuentes de información tan fragmentadas.

Pero, ¿es bueno que toda la información esté en un sólo lugar? Se han levantado ya muchas voces clamando contra el monopolio que de hecho representará Dialog , y en las reuniones de usuarios europeos, tanto personales como telemáticas, se han oído y leído apasionadas valoraciones en todos los sentidos.

Y es que sucede como cuando uno se compra un coche, o se hace socio de un club de fútbol: muchos suscriptores de hosts y de bases de datos se hacen "fans" de los mismos. Luego es ya la comodidad que sienten por su sistema de información conocido, y la pereza al cambio, lo que les mantiene fieles a su opción inicial. Es lógico, por tanto, que con la compra, muchos de los incondicionales de Data-Star teman que haya cambios.

Aún no se puede hablar de monopolios completos. En ciencia y tecnología (y especialmente química) el host norteamericano-alemán-japonés STN International es aún una alternativa mejor a Dialog/Data-Star, pero es evidente que las circunstancias llevan hacia los monopolios, lo que conlleva consecuencias imprevisibles.

Por qué Dialog ha comprado Data-Star

La noticia ha sido una gran sorpresa, con unas conversaciones que se habían llevado secretamente a alto nivel. Ha sido solamente después de hacerse pública, que se ha sabido que a principios de febrero había aparecido incluso una nota en una revista donde se decía que Data-Star estaba en venta, pero curiosamente no había circulado por los medios habituales del sector.

No se sabe cuánto ha pagado Knight Ridder (editorial gigante propietaria de Dialog ) a Motor Columbus (propietaria de RadioSuisse SA <197>llamada también RadioSchweiz AG <197>, a su vez propietaria de Data-Star ). Es la segunda vez que este distribuidor de bases de datos online cambia de manos, puesto que hace un par de años Motor Columbus adquirió RadioSuisse SA a la compañía telefónica suiza Swiss PTT Telecom , que la había fundado.

Tampoco se sabe cuántas pérdidas tenía actualmente Data-Star , en una época que las vacas son muy flacas para casi todos, aunque Dialog insiste en declarar que el host suizo tiene una buena salud económica. Data-Star se tiene por el host de la eficacia, operado con una gran austeridad por escaso personal extremadamente eficaz. Las caras visibles de este host caen simpáticas por Europa: el director Heinz Ochsner , su mujer Monique Moser , encargada del correo electrónico Data-Mail , el subdirector Rolando Henrich , argentino, Tessa Heffernan en el help-desk (tel.: 900-97 44 58, gratis desde España), Peter Martin el veterano profesional que dirigía todo el marketing de Data-Star desde la oficina de Londres, y que ahora se marcha a Palo Alto, para asesorar a los americanos sobre la idiosincrasia de los mercados europeos... Esa oficina de Londres era una empresa separada llamada D-S Marketing , de la que era propietario el propio Peter Martin , que también fue comprada por Knight Ridder .

Dialog ha asegurado que mantendrá ambos hosts funcionando en paralelo, con 80 bases de datos duplicadas entre ellos, y mejorando los dos softwares, Dialog y BRS respectivamente. Pero esta duplicación para algunos es difícilmente creíble. Según Dialog , los únicos cambios serán una gateway Berna-Palo Alto, y la fusión de las oficinas comerciales y de ayuda a los usuarios. Más adelante se implementará un "potente sistema de búsqueda basado en el lenguaje natural <197>¿les suena?<197>, común a ambos hosts", pero sin abandonar los actuales lenguajes, que se podrán usar simultáneamente al futuro nuevo sistema.

Dialog España. Tel.: +34-3-410 76 69; fax: 322 99 11

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