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Abril 1997

Network Computer: el futuro pasa por la Red (Parte II)

Por José A. Senso

Quién apoya a quién para desarrollar ordenadores de red

Network Computer NetPC
Adobe Compaq Computer
Alcatel Dell Computer
Apple Digital Equipment
Canon Gateway 2000
Corel Hewlett-Packard
Fujitsu Intel
IBM Intel
Mastercard Microsoft
Netscape Communications NEC
Nokia Texas Instruments
Oracle
Sun Microsystems
Visa

La primera parte de este artículo se publicó en el anterior número de IWE, vol. 6, nº 1-2, enero-febrero de 1997, pp. 29-31.

NCA

Sobre los principios del NC, Oracle ha lanzado una nueva arquitectura de ordenadores de red, denominada NCA (network computer architecture), que se basa en cuatro elementos:

  • objetos "que se pueden enchufar", conocidos como cartuchos (cartridges)
  • protocolos abiertos e interfaces normalizados que permiten la comunicación entre cartuchos a través de un bus de software denominado ICX (inter cartridge exchange)
  • clientes extensibles, servidores de aplicación y servidores de bases de datos (en concreto Oracle Universal Application Server y Oracle Universal Server)
  • desarrollo y gestión integrada de cartuchos.

Uno de los pilares fundamentales de esta arquitectura son los cartuchos, definidos como estructuras de software que permiten incorporar diferentes tipos de datos (texto e imágenes fundamentalmente) en el Oracle Universal Server. Para ello, los cartuchos utilizan IDL (interface definition language), una interface en lo que se ha dado en llamar lenguaje "neutral", que facilita su identificación con otros objetos dentro de un sistema distribuido.

Los cartuchos, programables en diferentes lenguajes (Java, Visual Basic, C++, SQL...), pueden tener diversas funcionalidades:

  • cartuchos de datos, desarrollados por Intergraph y Kodak. Se encuentran en el servidor de bases de datos y tienen como finalidad facilitar el acceso a todos los servicios de las bases de datos
  • cartuchos servidores de aplicaciones
  • cartuchos de cliente, cuya finalidad es la de proporcionar una interfaz fácil al usuario

La integración de los cartuchos se realiza de forma diferente, dependiendo del dispositivo con el que se quiera comunicar. Así,

  • ICX se integra con ActiveX/COM a través de un puente
  • ICX se integra con Java por medio de Corba/Iiop y gracias a la interface Corba-IDL.

La clave del NCA reside en dar soporte a los estándares de Internet actuales. Así soporta Http, Html, Corba, Dcom, Iiop, ActiveX, OLE y Java. Hay que hacer notar el especial protagonismo que están tomando, dentro del mundo de Internet, dos normas de reciente creación. Por un lado Corba (common object request broker architecture), especificación creada por OMG (object management group), que define una arquitectura distribuida con un bus de software abierto, mediante el cual diferentes tipos de objetos pueden ejecutarse independientemente del sistema operativo. A ésta se le une el protocolo Iiop (Internet inter object request broker protocol), que define, dentro de un entorno tcp/ip, las comunicaciones necesarias para que se produzca la interoperatividad entre objetos.

La última de las apuestas que ha realizado Oracle, y que potencian el desarrollo de aplicaciones para NC, es Java. Entre las novedades realizadas por Oracle en este lenguaje de programación, se encuentran versiones Java de los controles  Odbc (open database connectivity) short]denominados ahora Jdbc (Java database connectivity) - y J/SQL. Pero lo más llamativo es la Oracle´s Java Virtual Machine. Parece que Oracle se juega algo más que el prestigio en el NC, y por ello han decidido tirar la casa por la ventana con el fin de lograr una posición de privilegio.

NetPC

Partiendo de dos maneras similares de comprender el futuro de las telecomunicaciones, Microsoft e Intel lanzaron, a finales del año pasado, la idea del NetPC.

La plataforma de referencia NetPC tan sólo especifica los componentes estándar con los que debe contar cualquier ordenador de red que quiera ser compatible con la filosofía de trabajo propuesta por estas dos compañías americanas. Las características de ese ordenador son las siguientes:

  • Procesador Pentium a 100 Mhz o superior
  • 16 Mb de memoria de sistema mínimo
  • Soporte de un disco duro interno para caché
  • Conexión para teclado externo
  • Conexión para dispositivo apuntador externo
  • Adaptador de monitor compatible VGA con una resolución mínima de 640 x 480 y 8 bpp
  • Soporte para uno de los siguientes protocolos: Ethernet, Token ring, módem de 28,8 Kbps, Isdn, T1 o ATM
  • Buses y drivers compatibles con la actual especificación Plug and Play
  • Identificación única del dispositivo Plug and Play para cada dispositivo de sistema y dispositivo integrado
  • Protección para evitar que los usuarios conecten incorrectamente los dispositivos
  • Mínima interacción del usuario para instalar y configurar los dispositivos
  • Drivers de dispositivo e instalación que satisfacen las especificaciones de los sistemas operativos Windows y Windows NT
  • Capacidad de audio
  • Un único ID legible por máquina para cada equipo
  • Un ruido audible menor de 35 dB
  • Carcasa de PC bloqueable
  • Ninguna ranura de expansión para el usuario final.

La finalidad que persigue este modelo de máquina es similar a la defendida por los creadores del NC: la reducción de los costes. Se trata de proporcionar a los usuarios una plataforma estable y duradera, alejándose del continuo ajetreo, sobre todo económico, que conllevan las actualizaciones. NetPC, por lo tanto, será un miembro más de la familia de sistemas personales, con procesador Intel y sistema operativo Windows.

Sin duda alguna, el perfil del usuario al que va dirigido define, en mayor o menor medida, las necesidades de infraestructura. Así, los destinatarios serán aquellos profesionales que realicen tareas que no requieran la flexibilidad, autonomía y capacidad de ampliación del ordenador tradicional.

NetPC, que cuenta con el apoyo de Compaq Computer, Dell Computer, Digital Equipment, Gateway 2000, Hewlett-Packard, NEC, Packard Bell y Texas Instruments, permitirá que el usuario actualice fácilmente su software de forma remota. Además posibilitará moverse de forma transparente de una máquina a otra.

NetPC frente NCA: Microsoft vs. Oracle

Siguiendo una política similar a la utilizada en la "guerra de los navegadores", Microsoft ha vuelto a usar su servidor web como mecanismo de respuesta ante las propuestas de la competencia. Desde allí, podemos observar cómo los primeros ataques hacia el NC se centran en el sistema operativo. Y es que una de las principales ventajas con las que cuenta Microsoft, desde este punto de vista, es la de ofrecer Windows como herramienta de trabajo. El NetPC tiene un disco duro donde almacena el sistema operativo y las aplicaciones con las que trabajar.

Para Microsoft, Network Computer no sólo tiene como principal inconveniente el ser incompatible con los actuales PCs. Además, y dado que no existe un apartado en el NC Reference Profile 1 que, de forma explícita, indique la necesidad de normalización, puede darse el caso de implementaciones de NCs no compatibles unos con otros.

Siendo éste un obstáculo subsanable en mayor o menor medida, no es menos cierto que los Network Computers, y especialmente todas aquellas máquinas que estén fabricadas conforme a NCA, tienen impedimentos mayores. Entre ellos: la imposibilidad de explotar equipos auténticamente portátiles, contar con un sistema operativo propietario, no disponer de especificaciones concretas para APIs, disponer un limitado número de aplicaciones, dependencia de la red. Este último problema es especialmente importante, ya que no existe ningún sistema que evite que los NC se queden inoperativos cuando el servidor se caiga.

Por si esto fuera poco, hay que añadir que Java puede llegar a ser un magnífico lenguaje para programar aplicaciones, pero no así en lo que se refiere a su papel como sistema operativo. El no tener suficientemente desarrolladas las APIs en Java hace que éstas presenten demasiadas limitaciones: sólo soportan cuatro tipos de letras, no permiten la impresión, es imposible el uso de imágenes en tres dimensiones...

También hay que decir que existen diversas afirmaciones que realiza Microsoft contra el NC que, a nuestro juicio, no son del todo concretas. No nos parece cierto, por ejemplo, afirmar que los NCs requieran una red de alta velocidad para trabajar, que no permitan el acceso a bases de datos (Jdbc), que la disponibilidad de hardware sea limitada, ni que la respuesta del sistema sea lenta.

Algo más que palabras

El movimiento se demuestra andando. Por ese mismo motivo, la mayoría de empresas que participan en el ordenador de red, ya sea a favor de NC o a favor de NetPC, se están dando mucha prisa por sacar al mercado las primeras máquinas.

Sun Microsystems ha sido una de las primeras empresas que ha presentado algo más que una propuesta concreta. Bajo el nombre de JavaStation Network Computer se encuentra un NC sin disco duro, sin disquetes ni unidades de cd-rom, con un procesador MicroSparc II (fabricado también por Sun), 8 megas de memoria, monitor en color de hasta 17 pulgadas, tarjeta de sonido de 16 bits y tarjeta Ethernet de 10 Mbps. Este equipo funciona con el sistema operativo JavaOS y proporciona los servicios básicos para gestionar el protocolo tcp/ip. Por si esto fuera poco, Sun anuncia que pronto lanzará la versión 2 de JavaStation, con el que, gracias al cambio del interface de red, se podrá pasar de 10 a 100 Mbps.

Lo realmente sorprendente de JavaStation es el precio: 100.000 pesetas, sin incluir monitor ni teclado. ¿Dónde se encuentra la reducción de costes que, se supone, es el mayor atractivo de estos equipos?

IBM, por su parte, inicia el ataque al pastel del mercado del NC con un ordenador de red PowerPC 603, con 8 megas de RAM, tarjeta Ethernet y Token-Ring, tarjeta de sonido, tarjeta de vídeo y ratón. Al igual que los NCs de Oracle, se incluirá el NetsCape Navigator 3.0, al que se le suma Lotus Notes para facilitar el trabajo en intranets. El monitor tampoco está incluido. Parece ser que el mercado ha respondido de forma más que satisfactoria al nuevo proyecto del "big blue".

La forma de actuar de Oracle ha sido diferente a la de las dos empresas anteriormente mencionadas. Y es que Oracle ha "cedido" la mayor parte del trabajo a su filial Network Computer Inc. Y ha sido esta misma empresa la que se ha encargado de presentar InterOffice, aplicación diseñada para trabajo en red. Este nuevo programa, que residirá en el servidor, genera páginas html que presenta a través de un navegador. Con InterOffice, el usuario del NC podrá acceder al web, gestionar correo electrónico o consultar una agenda personal.

Existe otra serie de compañías que, durante los últimos meses, han lanzado productos con similares características. Entre ellas, destaca la propuesta de Unisys, con un NC que incluye un procesador Pentium a 133 MHz, 16 megas de RAM, sistema operativo NC/OS (versión de UnixWare) y soporte para Java, correo electrónico y un navegador (en principio, NetsCape Navigator 3.0). Corel, por su parte, ha diseñado un híbrido, mitad PDA mitad NC, con procesador Motorola 823 MPC Risc y soporte para Java.

La empresa que, sin duda alguna, se puede considerar pionera en el ámbito de los "ordenadores de red" es Apple. Hace casi dos años comenzó a hablar de las posibilidades de esta idea. Al poco tiempo lanzó la tecnología Pippin, de la que ya existen productos, como el ARROBA World, desarrollado por la compañía japonesa Bandai.

Las propuestas de Microsoft e Intel para el futuro

Facilitar el trabajo de los usuarios es el nuevo objetivo que se han marcado estos dos colosos de la informática. Para ello Microsoft ha desarrollado el concepto Zero Administration. Con esta filosofía, que ya se encuentra en la última versión de Windows NT, se pretende, entre otras cosas, controlar las configuraciones de los ordenadores clientes desde el servidor. De esta forma, cualquier persona que utilice un NetPC no tendrá que preocuparse por complicadas opciones de configuración, o por actualizar el sistema operativo, ya que estas tareas las realizará el administrador del sistema desde el servidor.

Con Sipc (simply interactive personal computer) se quiere orientar el mercado hacia los sistemas interactivos configurados para ejecutar aplicaciones de entretenimiento, facilitar las comunicaciones personales y navegar por Internet. A esta propuesta se le une la denominada Wired for Management de Intel.

Nos parece muy bien tanta obsesión por allanar el camino que conduce al perfecto dominio de cualquier programa informático, pero ¿cómo es que a nadie se le había ocurrido antes?

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